A artista Mickalene Thomas faz retratos para trazer à tona o seu Foxy Brown interior

A artista Mickalene Thomas faz retratos para trazer à tona o seu Foxy Brown interior

Imagine uma mulher negra radiante retratada em tamanho maior do que a própria vida, seus olhos, lábios e afro primorosamente detalhados em strass para que ela brilhe e brilhe. É uma visão de luminosidade que o atrai, assente num pastiche de padrões vintage que evocam o espírito dos anos 1970. Ela é a Foxy Brown e Beverly Johnson que residem entre mulheres negras em todos os lugares.

Ela é a visão de uma artista afro-americana Mickalene Thomas , cujos magníficos retratos têm conquistado o mundo da arte nas últimas duas décadas. Com base em uma riqueza de fontes históricas da arte e da cultura pop, Thomas cria pinturas, colagens, fotografias, vídeos ou instalações hipnotizantes que são um testemunho da beleza, sexualidade e poder femininos.

Os retratos em camadas, os interiores e as obras de paisagem de Thomas exploram a relação entre representação, identidade e gênero, proporcionando um espaço dinâmico para reflexão, contemplação e celebração da forma feminina - um espaço que está infinitamente sintonizado com as maneiras pelas quais um trabalho de a arte pode se tornar um espaço público e privado de comunhão.

Todas as minhas musas possuem um profundo senso de confiança interior e individualidade - Mickalene Thomas

2018 começou com um começo empolgante, com Thomas juntando-se a Robert Colescott e Kerry James Marshall para História de Figuras , agora em exibição no Museu de Arte de Seattle. A exposição, que reúne três gerações de artistas americanos contemporâneos, fala ao cânone da arte ocidental, que há muito tempo ignora ou marginaliza as contribuições das pessoas de cor. Aqui, Thomas, Colescott e Marshall reivindicam este espaço vital, oferecendo perspectivas interessantes sobre a cultura negra e a história.

Em 7 de abril, Thomas apresentará Do I Look Like a Lady, uma colagem de vídeo de dois canais de 12 minutos de figuras icônicas como Josephine Baker, Jackie Moms Mabley e Whitney Houston como parte de Você está aqui: experiências de luz, cor e som no Museu de Arte North Caroline em Raleigh. A exposição também incluirá quatro trabalhos em serigrafia de mulheres afro-americanas pioneiras, incluindo Naomi Sims, a primeira supermodelo negra, e Diahann Carroll, uma das primeiras atrizes negras a quebrar a barreira da cor em Hollywood.

Se você não pode viajar para os shows, o trabalho pode facilmente vir até você no impressionante livro ilustrado Musa: Fotografias de Mickalene Thomas (Aperture, 2015). O livro leva você em um passeio guiado pelo mundo de Thomas, inspirado em fontes tão diversas como a atriz dos anos 70 Vonetta McGee, o pintor francês Édouard Manet, o fotógrafo do Harlem Renaissance James Van Der Zee e o fotógrafo de estúdio maliense Malick Sidibé. Musa também inclui uma conversa entre Thomas e Carrie Mae Weems, cuja exposição de 1994 no Museu de Arte de Portland foi um momento decisivo para Thomas como um jovem artista.

Aqui, Thomas compartilha as pessoas e experiências que informaram seu trabalho, fornecendo uma visão sobre seu processo e perspectiva que a tornou uma das artistas mais influentes de nosso tempo.

PELÍCULOS DE BLAXPLOITAÇÃO PROVADOS SER UMA INFLUÊNCIA PRECOCE

Crescendo em Camden, Nova Jersey, durante a década de 1970, Thomas foi exposto pela primeira vez à arte por meio de programas após as aulas no Museu de Newark e no Henry Street Settlement em Nova York. Seu trabalho canaliza uma série de referências, dos padrões vibrantes e paletas de cores da época às formas femininas sensuais dos filmes Blaxploitation para criar uma série caleidoscópica de retratos.

A estética do meu ambiente na época teve um impacto poderoso em mim como artista, Thomas revela. Há um claro sentimento de nostalgia em meu trabalho, e minha prática sempre exigiu reflexão e inspiração pessoal.

Thomas foi criado por sua mãe, Sandra Bush - que modelou durante os anos 1970 e incutiu uma forma de ser que a artista carrega até hoje. Ela explica: Venho de uma forte família matriarcal que tinha um incrível senso de estilo, força, elegância e autoconsciência. Esses atributos influenciaram fortemente meu jeito de ser e meu desejo de criar as imagens que faço hoje.

Os ambientes domésticos de sua infância desempenharam um papel na formação de sua visão, seja a casa em que viveu ou os lugares que visitou quando criança. A estética urbana é extremamente visceral e informa muito sobre a minha prática, como os quadros que crio, diz ela. Esses espaços que construo não são necessariamente uma réplica direta dos lugares em que cresci, mas definitivamente pretendem se comportar como um pastiche de vários espaços que me lembro quando era criança. Desta forma, as estéticas que apresento são referências diretas ao lar.

Essas casas existem como uma extensão e uma fuga do mundo exterior. A década de 1970 foi tumultuada para muitas pessoas, lembra Thomas. Havia muitas comunidades, principalmente marginalizadas, se mobilizando para criar espaços de liberdade para si mesmas. Todas essas comunidades negras, queer e centradas nas mulheres protestaram contra o conservadorismo e a natureza opressora da tradição. E em meio a toda essa agitação, boa música, moda e arte foram criadas.

A alegria de cada obra de Thomas é a forma como reúne todas essas experiências formativas e transcende os limites do tempo e do espaço, lembrando-nos que o todo é maior do que a soma das partes. A sua obra serve de ponte entre o passado, o presente e o futuro, conduzindo-nos no tempo para que possamos reconhecer um pedaço de nós próprios na obra, mesmo que não reflicta necessariamente as nossas experiências biográficas.

Retrato de Lovely Six Foota (2007). Strass, acrílico e esmalte no painel de madeira 152,4 x121,9 cm© Mickalene Thomas

O TRABALHO DE CARRIE MAE WEEMS FOI UM PONTO DE GERAÇÃO

Em meados dos anos 80, Thomas mudou-se para Portland para frequentar a escola, onde estudou direito e artes cênicas. Em 1994, ela viu uma das primeiras exposições do trabalho de Carrie Mae Weems no Museu de Arte de Portland, que se tornou um ponto de viragem na vida de Thomas.

O programa de Carrie foi uma das primeiras vezes que vi um trabalho contemporâneo de uma mulher negra, ela se lembra. Na época, ela estava mostrando a ela Série de mesa de cozinha e foi um daqueles momentos fortuitos que de repente me fez perceber o quão eficaz você pode pegar suas experiências como pessoa e canalizá-las em sua arte. Ela é uma ótima contadora de histórias e, até então, não era algo que eu tivesse percebido totalmente ou pensado no contexto da minha vida e identidade.

Inspirado pelas fotografias de Weems, Thomas decidiu se inscrever no Pratt Institute no Brooklyn e usar suas experiências, impressões e sensibilidades como base para seu trabalho.

ELA USA A FOTOGRAFIA COMO UM PONTO DE SALTO PARA TUDO O MAIS

Enquanto frequentava a Yale School of Art, Thomas se matriculou em um curso de fotografia com David Hilliard, que a instruiu a explorar o meio tirando fotos de sua mãe. Essa experiência fundamentou Thomas em uma prática que ela tem usado desde então, proporcionando um meio de entrada no trabalho, olhando para si mesma, seus amigos e entes queridos através da câmera.

Ela explica: Minhas fotografias costumam servir de ponto de partida para meus outros trabalhos. Existem certos elementos espontâneos que não consigo alcançar completamente em uma pintura, mas sei que posso capturar por meio de outros meios, como fotografia e colagem. Quando comecei a produzir o trabalho, era mais fácil virar as lentes em mim mesmo e usar meu próprio corpo para transmitir as ideias que me interessavam. Isso me permitiu descobrir o que a câmera poderia fazer enquanto também pensava criticamente sobre o assunto (eu) sem complicando a situação trazendo outra pessoa.

Ao fazer experiências consigo mesma como sujeito do trabalho, Thomas aprofundou sua conexão com a figura feminina e a maneira como ela podia falar por meio de uma série de pistas não-verbais viscerais, como linguagem corporal e expressões faciais. Tive que descobrir como retratar meu corpo em meus próprios termos, e isso é algo em que continuo pensando quando coloco outras mulheres na frente da câmera, ela revela. Explorar o autorretrato preparou-me para pensar honestamente sobre o que significa ser o sujeito da imagem sem ser reduzido ao objeto do observador.

Explorar o autorretrato preparou-me para pensar honestamente sobre o que significa ser o sujeito da imagem sem ser reduzido ao objeto do observador - Mickalene Thomas

RINESTONES, SEQUINS E BRILHO SÃO DETALHES INCRIVELMENTE IMPORTANTES

O trabalho pode começar com a fotografia, mas não para aí, pois Thomas adiciona camadas de materiais ao plano da imagem. Strass, lantejoulas, purpurina, óleo, acrílico, esmalte, serigrafia, verniz e papel colados de revistas e livros de padrões se reúnem em uma panóplia deslumbrante de materiais que é tão cativante quanto o próprio assunto.

A materialidade é um dos aspectos mais significativos da minha prática, e minha escolha do material se destina a representar as noções de artifício, ideias construídas e como enfeitamos a nós mesmos e nossos ambientes, Thomas explica. Gosto que as coisas sejam texturais e orientadas por padrões, então começar com o processo de colagem me permite traduzir melhor essas qualidades quando crio as pinturas. Em seguida, utilizo as diferentes texturas para recriar o sentido e a sensação de uma colagem sobre tela e para estabelecer composições dinâmicas que jogam com aspectos formais da pintura, como cor, forma e linha.

Todos os materiais podem ser rastreados até as fontes e refletem a união da vida, trabalho e processo de Thomas. A maior parte dos tecidos que uso são escolhidos com o intuito de reconstruir minha infância - lembranças da vovó reestofando móveis, revela. Também comecei a brincar com strass quando me interessei por noções de pontilhismo durante meus anos de graduação. Eles fornecem uma combinação perfeita de conteúdo, processo e material e, como um material 'decorativo', servem para contestar a concepção padrão do que uma pintura é e o que pode ser.

Eu pareço uma senhora? (Comedians and Singers), 2016. Projeção de vídeo de 2 canais (cor, som). Variável de dimensões. Cada tamanho de projeção: 72 x 132 polegadas. Corrida totalhora 12h34© Mickalene Thomas

ELA ACREDITA NA IMPORTÂNCIA DE MÚLTIPLOS OLHOS

O tema do olhar na arte é matizado e rico, repleto de camadas a serem removidas até atingirmos o âmago da humanidade. Onde alguns artistas abraçam totalmente ou resistem à ideia de um olhar feminino, Thomas assume a complexidade inerente, os conflitos e as contradições de uma abordagem complementar.

Thomas explica: O olhar feminino implica a criação de algo que é, e só pode ser, construído quando tanto o sujeito quanto a artista são mulheres. É mais provável que eu me identifique com meus modelos do que com alguém que afirma um 'olhar masculino', e isso é uma parte muito importante do meu trabalho.

A artista reconhece as razões subjacentes à ocupação deste espaço, explicando: O meu olhar apresenta-se de uma forma da qual estou muito consciente; sexualidade e atração desempenham um papel no meu trabalho e isso é algo que não consigo separar de mim mesmo ou da minha perspectiva. Meu desejo por mulheres não é diferente em alguns aspectos do desejo masculino. As mulheres são sensuais, lindas e ficam muito bem de salto.

Ao reunir o que parece estar em oposição, Thomas rejeita a simplicidade do paradoxo em favor de criar um novo diálogo em seu lugar. Ela observa, reconhecendo que qualquer indivíduo pode suportar tanto o 'olhar feminino' quanto o 'olhar masculino', permite que você critique o que esses dois termos essencialistas realmente significam. É realmente apenas uma questão de uma mulher olhar para outra para criar um trabalho? Ou é uma perspectiva complexa que requer uma consideração mais abrangente da história e da identidade. Em última análise, acho que minha perspectiva apresenta um diálogo aberto com cada um dos meus assuntos; permite que minhas imagens sejam codificadas com o espírito da feminilidade em todas as suas formas matizadas.

Thomas entende fundamentalmente que o 'olhar feminino' também é enganoso, pois sugere uma experiência idêntica entre todas as mulheres. Eu acredito que você não pode ter um 'olhar feminino' sem entender um 'olhar masculino', porque desconstruir o 'olhar masculino' envolve entendê-lo e reinterpretá-lo, a fim de trabalhar contra ele. Dizer que é um ou outro é dizer que não estamos humanamente conectados.

Shinique: Now I Know (2015). Strass, acrílico e óleo em painel de madeira 243,8 x304,8 cm© Mickalene Thomas

E O PODER DE REPRESENTAÇÃO

O trabalho de Thomas traz o poder de representação para mudar não apenas a maneira como nos vemos, mas também nossa compreensão do mundo em que vivemos. As tradições da arte ocidental excluíram em grande parte aqueles que não eram brancos nem homens, mas nas últimas décadas, uma mudança ocorreu, criando um espaço inclusivo para pessoas de todas as esferas da vida.

Para Thomas, este espaço é a proveniência de mulheres negras de todas as esferas da vida, revelando-se plenamente em sua beleza e fascínio. Ela observa: Ao retratar mulheres reais com sua própria história, beleza e experiência única, estou trabalhando para diversificar as representações das mulheres negras na arte.

Quando Thomas começou a tirar fotos no início dos anos 2000, a grande mídia estava trabalhando com estereótipos redutores de jovens mulheres negras na forma de Mary J. Blige, Lil ’Kim e Foxy Brown, que se limitavam a aparecer como objetos de desejo.

Parecia-me que, como mulher negra, estava sujeita ao mesmo tipo de limitações e estruturas em que eles atuavam. E descobri que essa apresentação das mulheres negras era profundamente conflitante com minha compreensão de mim mesma e da maioria das mulheres negras que conhecia, explica Thomas.

Eu queria contemplar e desafiar esses estereótipos por meio do meu trabalho. Foi crucial para mim inverter essas ideias fazendo imagens de mulheres que não eram, por exemplo, uma ‘Foxy Brown’; mas também não estava de acordo com a narrativa marginalizadora de temas femininos na história da arte ocidental. Isso não pretendia ser uma declaração política, mas eu estava ciente do fato de que a diversidade das mulheres negras não estava representada na cultura pop ou na arte.

Ao escalar amigos e familiares para seu trabalho, Thomas assumiu o controle da narrativa. Ao criar imagens fortalecedoras cheias de agência, consciência e amor próprio, o trabalho de Thomas evoca profundos sentimentos de alegria e comunhão com seus súditos.

Assim como minha primeira musa, minha mãe, todas as minhas musas possuem um profundo senso de confiança interior e individualidade, ela observa. Todos estão em sintonia com sua própria ousadia e beleza de uma forma que exala ousadia e vulnerabilidade ao mesmo tempo. Mais importante ainda, eles são reais, e uma das coisas que procuro em um assunto é uma interpretação única e às vezes inesperada do que significa ser mulher.

You Are Here: Light, Color, and Sound Experiences is em exibição no North Caroline Museum of Art, em Raleigh, até 22 de julho de 2018.

História das Figuras: Robert Colescott, Kerry James Marshall, Mickalene Thomas está em exibição no Museu de Arte de Seattle até 13 de maio de 2018